10個預警 慎防初創騙局

上兩星期我們提到,一些虛有其表的初創,有三種常用手法去騙取投資者或銀行的金錢。很多時這些初創成立之初未必是為了行騙,但由於產品的市場反應不似預期,或技術樽頸未能突破,所以轉移造假以吸引資金,維持早呈敗象的創業夢。

作為投資者,或準備跟可疑初創合作的你,究竟有甚麼方法可以辨識這些動機不良的初創呢?希望以下十個預警可以幫你趨吉避兇:

一) 企業簡報只顯示美好的一面

很多時投資者都會倚賴一份企業簡報(pitch deck)去理解初創企業的商業模式,意念,市場潛力,產品所解決的痛點和前景等。但其實這些 pitch deck 根本就是一份銷售文件。初創公司傾向只把自己有利的資訊放在簡報裏面。他們亦有可能隱瞞或操作一些不利的數據和資料。小心一些圖表只顯示增長在最後,但一開始卻省略很多資料。亦應對初創的營業預測格外謹慎。

二) 創辦人對之前的經歷隻字不提

投資者要仔細研究創辦人的背景,從他們之前創辦的公司可以找到一些營商手法的蛛絲馬跡。你可以從公司註冊,專利申請中找到他們的創業紀錄。再就此比對他們現在Linkedin和Crunchbase所描述的履歷,看看有沒有不吻合的地方,並向他們查詢,消除疑慮。

三) 年輕的創辦人太過姿整

這點很有趣。通常35歲以上的創辦人生活較有規律,打扮看起來更為成熟得體,而較年輕的創辦人通常看起來較不修邊幅,不懂打理自己,看起來好像睡得不足。當然這很主觀。但如果一個年輕的創辦人刻意打扮得太過老成持重,你要多加留意:是不是他花太多時間在推銷融資,而不是日以繼夜地開發改良自己的產品呢?而研究顯示,中年的創辦人比年輕的創辦人成功機會高五倍。一個看起來太姿整的年輕人可能是需注意的警號。

四) 難以證實的美好陳述

這包括醫療初創的宣稱療效,一些叫你扔去傳統會計概念來衡量估值的新經濟模式,或者一些過度美好的陳述,但難以用數據來核實。有些似是而非的東西,你很難去證實它是錯,但同時亦難以證實它是正確。你要多花功夫跟初創反覆討論,看看有沒有前後矛盾的地方。

五) 要有實實在在的營業額   

一家公司,如果連基本會計賬目,如營業額和銷售成本都交代得不清不楚,你就要格外留神!這些聲稱顛覆傳統對估值分析的認知,在科網泡沫和最近的虛擬貨幣ICO最為常見。有些生意理念聽起來很吸引,但背後的經營模式完全不合邏輯。一家公司如果連最基本的會計賬目都拿不出來,又無財務總監或記賬,試想想他們會如何運用你投放的金錢?

六) 搭一些成功概念的順風車

有時當某種創新商業模式取得成功時,其他類近的公司都會受惠。而在市場一片大好時,你會錯過最後搭上大趨勢的機會。虛擬貨幣ICO就是最佳例子,當Bitcoin升至每枚2萬美元時,所有發行新貨幣的公司看起來都好像金礦一樣。這些初創亦深知你怕錯失良機的心理,把自己巧妙包裝成另一個革命性顛覆市場結構的一份子。 

七) 產品原型未能正常示範

任何與你已經簽下保密協議的初創公司,都應該向你展示已開發的產品模型。如果他們問你拿取資金,他們沒有藉口拒絕你的要求,說這是商業機密,如果他們說未就概念開發出產品,你應仔細問他們計劃開發的步驟。不要因為怕錯失機會,而盲目投資於未知的營運模式。只有百分之一機會這真是藏著商業機密的金礦,錯過這1%總好過在其餘99%損失所有!你必需仔細檢視初創的產品原型,,究竟他們用自己開發的技術,還是只是用其他人的技術再作包裝。 

八) 小心那些聲稱”我們是XX行業的Airbnb/UBER”

作為投資者,每家初創都想向你介紹自己的App,每家初創都認為自己的概念就是另一個顛覆市場秩序的革命。90%的初創都會跟你說我是XX行業的Airbnb,我是XX行業的UBER。那你先要想想,既然這些科技龍頭已有相類近的技術,如果他們進軍你現在開發得行業,而他們的資源是你的100倍,你有甚麼優勢生存呢?還是他們到頭來會多謝你的市場研究,啟發他們進軍這個新的領域?

九) 那些創辦人有甚麼顧問?

就算初創公司的創辦人有多能耐,他仍然需要富有市場經驗,,或已在市場打滾多年的營商導師,去完善他的業務模式。 一個人總不會懂得所有東西,亦需要行外的意見去驗證自己的想法。有經驗的往往知得更多,但年青的郤有衝勁走得更遠!天才如Steve Jobs創立蘋果的時候,也有Mike Markkula作為他的導師,把Apple II推出市場.。Facebook的創辦人Mark Zuckerberg亦有Sean Parker作出指導。投資者一定要問清楚初創的創辦人有甚麼導師,否則在商討時一定要題出。如果遇到固執的創辦人那你真的要考慮清楚。 

Steve Jobs and Mike Markkula

十) 想信自己的直覺

如果你聽起來這家初創有甚麼不妥,或不知為何總是未放心投資在這家公司,你應該相信自己的直覺!因為事出必有因。如果一家初創聽起來很吸引,一定要歸根究底想通這是基於甚麼理據,反覆論證。你要認識自己的思想盲點,同時亦要指出初創計劃和願景的盲點,因為這將來可能為你或初創帶來損失。時時要問初創拿財務報告,這不可以商業機密作為藉口。作為真金白銀的投資者,你時時都有權利知道自己投資在甚麼之上!

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